Accidente en Austria demuestra la obsolescencia la redes de energía en Europa

Justo antes de las 9 a.m. el martes, los cielos grises de los confines orientales de Austria se encendieron con una explosión en una estación de conmutación de gas natural, matando a un trabajador, hiriendo a casi dos docenas más y causando conmoción en la infraestructura de suministro de energía de Europa.

La explosión en Baumgarten, un pueblo a una milla de la frontera con Eslovaquia, generó una bola de fuego tan caliente que derretía el plástico en los automóviles estacionados a medio kilómetro de distancia. Con cerca del 10 por ciento de las necesidades de gas de Europa pasando por la estación, el precio al por mayor del combustible aumentó un 23 por ciento, a su nivel más alto en cuatro años, ya que el clima frío se instaló en gran parte del continente.

Llamas en el centro de Baumgarten el 12 de diciembre. Fuente: Einsatzreport / AFP a través de Getty Images
“Me apresuré a salir”, dijo Walter Hansie, de 88 años, parado frente al cobertizo de su nieto, a un kilómetro de las instalaciones de gas. “Una bola de fuego se elevaba en el aire. Nada como esto ha sucedido aquí antes “.

La explosión de Baumgarten destaca la fragilidad de la infraestructura energética de Europa. Horas antes, una grieta no más ancha que un cabello y no más que una mano cerró el sistema de tubería de Forties, una red de tuberías principalmente submarinas que saca crudo de las plataformas en el Mar del Norte. Y el sitio de almacenamiento de gas Rough, construido para almacenar suministros de energía del Reino Unido, se está retirando permanentemente después de que el deterioro de las tuberías hiciera inseguro su funcionamiento.

La mayor parte de la infraestructura de gas de Europa se construyó desde la década de 1960 hasta la de 1980, cuando la Unión Soviética comenzó a explotar los campos siberianos para bombear suministros hacia el oeste a cambio de divisas y la producción se expandió en el Mar del Norte. Como una lavadora o un refrigerador viejos, esas instalaciones requieren niveles crecientes de mantenimiento, así como la creciente demanda de energía significa que están viendo más desgaste. Con los bajos precios actuales de los productos básicos, reemplazar la mayoría del equipo está fuera de discusión. Por lo tanto, las reparaciones y las preocupaciones sobre incidentes peligrosos solo serán más comunes.

“Obviamente, administrar todo lo que requiere capital es un desafío, ya sea nuevo o viejo”, dijo James Drummond, consultor de Lloyd’s Register, una firma consultora de ingeniería. “A medida que envejece, esos desafíos cambian y lo más probable es que aumenten”.

Si bien la industria del petróleo y el gas busca mitigar el riesgo y utiliza nuevas tecnologías para extender la vida útil de los equipos, el gobierno del Reino Unido dice que aproximadamente la mitad de las plataformas de petróleo y gas en el Mar del Norte han sobrevivido a su esperanza de vida. Y la Unión Europea ha llegado a la conclusión de que la infraestructura energética del bloque no es adecuada para satisfacer la demanda futura, y que las redes de gas y electricidad necesitan una inversión de 210.000 millones de euros (247.000 millones de dólares).

El sistema de los años cuarenta, que comenzó en la década de 1970, puede transportar unos 500,000 barriles de crudo por día de unos 80 campos. Ineos AG, que opera la red, dijo que los problemas pueden haber ocurrido porque la tubería colindaba con una roca. Otros han dicho que la naturaleza del problema, una grieta en lugar de la más típica, genera preocupaciones más amplias sobre la tubería.

La red “comenzó en 1975, por lo que el mantenimiento de la línea es esencial, vas a encontrar estos problemas”, dijo el director de Ineos, Tom Crotty, a Bloomberg Television. “Queremos hacer esta reparación lo más rápido que podamos porque estamos perdiendo una gran cantidad de dinero”.

Data de 1983, la instalación de almacenamiento de gas Áspero se encuentra bajo tierra en un depósito de petróleo agotado, basándose en una serie de tuberías para inyectar y retirar el gas almacenado durante el invierno. Las carcasas de acero diseñadas para evitar que el gas se fugue se deterioraron tanto que Centrica Plc, el operador de la unidad, inició el año pasado una serie de paradas para las reparaciones.

Debido a que Rough es el único sitio de almacenamiento de gas a largo plazo del Reino Unido, se consideró crucial para la seguridad energética del país. Pero enfrentando más de $ 100 millones en facturas de reparación, Centrica decidió este verano cerrar las instalaciones para siempre.

En Baumgarten, los trabajadores de emergencia seguían pululando en el centro de distribución de gas horas después de la explosión. Un helicóptero policial rodeaba restos de humo. Los camiones de bomberos continuaron corriendo a lo largo del estrecho camino que conduce al sitio enclavado en medio de campos bucólicos de grano. El superintendente de bomberos en el área dijo que todavía está tratando de entender qué sucedió.

David Aron, fundador de Petroleum Development Consultants en Londres, dijo que las instalaciones de Baumgarten, que se inauguró en 1959, están sufriendo cada vez más niveles de estrés. Con el clima frío actual en toda Europa, la demanda aumenta a medida que los consumidores suben el termostato, por lo que la estación de bombeo probablemente estaba llegando al límite de su capacidad.

“Las tuberías son siempre vulnerables; con lo que estamos tratando aquí es con sustancias explosivas “, dijo Aron. “En Baumgarten, las tuberías están probablemente tan presurizadas como pueden y son enormes”.

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